Asbesto, huracanes y cáncer en Cuba

Dmitri Prieto

Laminas de fibrocemento con asbesto. Foto: cubachelinda.blogspot.com
Laminas de fibrocemento con asbesto. Foto: cubachelinda.blogspot.com

HAVANA TIMES — Desde hace algunos años el cáncer es la mayor causa de muertes en Cuba.

Cuando el huracán Matthew arrasó con la provincia de Guantánamo, enseguida aparecieron noticias sobre cómo industrias cubanas de materiales de construcción se alistaban para ayudar a las víctimas.

Una de las imágenes reiteradas que la TV cubana trasmite después de que algún huracán causa estragos en casas y construcciones de Cuba, es la de las fábricas de tejas de asbesto-cemento, donde laboriosos trabajadores se aprestan a producir lo que se convertirá en nuevos techos para aquellos hogares, industrias y centros laborales, cuyas cubiertas originales se llevó el ciclón.

Pero, como su nombre indica, esas tejas contienen asbesto. Y el asbesto (amianto) da cáncer.

Me impresioné cuando me contaron cómo en París hubo que derrumbar parte de las estructuras de los recién terminados rascacielos de la Biblioteca Nacional Francesa, después del simple descubrimiento de asbesto en algunas de ellas.

Por una directiva de la Unión Europea (UE), todos sus estados debieron prohibir comercializar o utilizar cualquier tipo de asbesto desde 2005, y en 2006 la UE inició una campaña bajo el expresivo lema: “¡El amianto es mortal!”.

No sé qué pasa en Cuba -con sus poderosas institucionalidad y cultura médicas-, donde aún parece que el asbesto no preocupa a nadie.

El amianto causa enfermedad al inhalarlo. Sus partículas no se evaporan al aire, ni son hidrosolubles, permaneciendo suspendidas por largo tiempo, mientras viajan lejos por el viento y las aguas, antes de sedimentar. Las fibras de asbesto tampoco pueden moverse a través del suelo. Generalmente no se degradan, y permanecerán por años. El agua potable puede contener asbesto, sobre todo si las tuberías son de fibrocemento.

Desde 1935, se conoce el vínculo exposición al asbesto-cáncer de pulmón. Hoy, el amianto es la más conocida sustancia industrial de las relacionadas con ese cáncer. Y en 1991 el Banco Mundial decidió no financiar manufacturas o usos de productos con asbesto, tema que volvió a impactar en 2001, tras el derrumbe del WTC, cuando salió asbesto pulverizado al aire.

La OMS, organismos médicos internacionales y agencias regulatorias de EE.UU. determinaron que productos que contengan asbesto/amianto provocan cáncer en humanos, con elevada mortalidad; desde décadas, su uso está prohibido en todo país primermundista, aunque se sigue usando en algunos países subdesarrollados. España lo prohibió totalmente en 2001.La prohibición internacional la rige el Convenio de Róterdam (vigente desde 2004), firmado por más de cien Estados, no sin polémica con aquellos que todavía lo producen.

Este es un mineral curioso, pues forma fibras. Se pueden hacer tejidos de asbesto. Es muy resistente al calor, y fue utilizado históricamente en trajes y cubiertas de protección para personas que trabajan con fuego o pueden quedar expuestas a él. En Cuba, mucha gente de mi generación recordamos las “rejillas amiantadas”, dispositivo usado en laboratorios escolares de Química para apoyar sobre el mechero algún recipiente, mientras iba calentándose.

Ya en el siglo I, Plinio el Viejo, en Roma, relataba cómo esclavos que tejían ropa de asbesto se enfermaban de los pulmones; en 1906, en Londres (Inglaterra), se describió el primer caso de “fibrosis pulmonar por asbesto” en una joven trabajadora textil.

Las enfermedades que este provoca en los pulmones y sus membranas, son dos: cáncer y asbestosis (lesiones pulmonares o pleurales que también pueden incapacitar y matar); ambas tienen largos (30+ años) “tiempos de latencia”-entre inhalar el asbesto y caer enfermo-.No se reconoce una cantidad mínima, por debajo de la cual un/a expuesto/a al asbesto pueda considerarse seguro/a.

El cáncer de pulmón es hasta 10 veces más frecuente entre quienes trabajan con asbesto, que en la población general; fue en 2000 la principal causa de muerte por enfermedad profesional en el Reino Unido. Además, combinar la exposición al asbesto y al humo de cigarro aumenta considerablemente el riesgo de cáncer de pulmón.

La Comisión Europea prevé 500.000 muertes por asbesto en los próximos años, 10 veces más que por accidentes laborales. Se estima que el cáncer por amianto provocará más de 200.000 muertes durante la próxima década en Gran Bretaña.Por su peligrosidad, en EE.UU. su manipulación corre habitualmente a cargo de las clases más desfavorecidas socialmente.

Porque el amianto causa muertes de trabajadores expuestos, hay en el mundo ONGs que trabajan por defender sus derechos y los de sus familias.

Todo esto puede ser cierto, pero parece que no se conoce en Cuba[1]. Cada vez que pasa algún fuerte huracán, aparecen los cansados y sonrientes rostros de obreros productores de tejas de asbesto-cemento, listos para ayudar a quienes perdieron sus techos y se apuran por recuperarlos.

Tejas que causan cáncer.

Lo simple, rápido y barato sale caro: sufrimientos y muertes para la/os pacientes, dolor para sus familias, gastos en citostáticos y equipos sofisticados para el erario público.

El dilema debe ser resuelto. Además, los techos de asbesto-cemento son los que más rápido se lleva el viento cuando pasa un ciclón.
—–

[1]Gran parte de los datos que ofrezco son de la Wikipedia de 2012, artículo “Asbesto”. No tengo una versión más actualizada, ni sé si “los decisores” cubanos leen Wikipedia. Tampoco sé qué dice EcuRed (especie de wiki oficial cubana) sobre todo esto.

Dimitri Prieto-Samsonov

Dmitri Prieto-Samsonov: Me defino por mi origen indistintamente como cubano-ruso o ruso-cubano. Nací en Moscú, en 1972, de madre rusa y padre cubano; viví en la URSS hasta los 13 años, aunque ya conocía Cuba, pues veníamos casi todos los años de vacaciones. Habito en un quinto piso de un edificio multifamiliar, en Santa Cruz del Norte, cerca del mar. Estudié Bioquímica, Derecho (ambas en La Habana) y Antropología (en Londres). He escrito sobre biología molecular, filosofía y anarquismo, aunque me gusta más leer que escribir. Imparto clases en la Universidad Agraria de La Habana. Creo en Dios y en la posibilidad de una sociedad donde seamos libres. Junto con otra gente, en eso estamos: deshaciendo muros y rutinas.

8 comentarios sobre “Asbesto, huracanes y cáncer en Cuba

  • Dmitri, es muy válida tu preocupación sobre el tema del asbesto, sin embargo para evitar confusiones es necesario profundizar en el conocimiento de las diferencias entre el asbesto y las fibras de asbesto-cemento. El primero está muy bien descrito en tu artículo, el peligro a la salud y al ambiente radica en la extraordinaria capacidad que tiene de propagarse a través del aire y ser inhalado, una vez que se ha fragmentado en partículas diminutas. Pero ojo, el revestimiento de asbesto- cemento es todavía muy utilizado en países desarrollados como Estados Unidos y Reino Unido, por ejemplo. En este tipo de material, el asbesto está «encapsulado» dentro del cemento, disminuyendo prácticamente a cero la probabilidad de que el asbesto se propague. Aquí en USA es permitido siempre que se garantice previa inspección que se cumple con el requerimiento de que el asbesto no sea liberado al medio. Claro que la tendencia es a tratar de sustituir este material por el riesgo que implica en caso de tornados, sismos grandes que propicien derrumbes, o desastres como lo ocurrido con Matew en Cuba, pero sí mi estimado, el asbesto-cemento aún se utiliza mucho.
    Te dejo este link de la International Association of Certified Home Inspectors: https://www.nachi.org/asbestos-cement-siding-inspection.htm

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    • Tienes mucha razón Carlos. También podríamos referirnos a los sustitutos que el gobierno cubano tendría a disposición, algunos empleados desde hace mucho tiempo ya. El más conocido es la fibra de vidrio.

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      • Válidas las aclaraciones, pero nunca están de más comentarios como el de Dimitri, en atención a la baja percepción que sobre los riesgos medioambientales suele predominar entre la población cubana. Y los medios informativos y autoridades tienen pendiente la asignatura de advertencia en más de un caso…

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    • Carlos: muy docto su intervencion, pero no ha lugar, vaya no viene al caso. Dimitri se refiere al asbesto de la Planta de Artemisa, el que se usa en Cuba…nada mas !! Ha ido a esa Planta ??

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    • No es ningún consuelo saber que solo es un peligro cuando se deteriora.

      Eso solo pospone el problema unos años, o hasta el próximo ciclón.

      Lo más impactante aquí es que la población no tenga conocimiento de esos riesgos desde el mismo momento de su implantación. Dado que ellos son los principales monitores del estado de esas tejas, ya que no creo que exista una comisión de inspección para ellas si el problema no ha sido ni reconocido. Tampoco tengo conocimiento de un protocolo de saneamiento en áreas donde hubo un incidente y se dispersó. (Si este es posible)

      Me hubiera gustado ver esta información, en un periódico oficial en el momento de la implantación.

      Llevando a un lado el punto de vista humano (si es que esto es posible). Abría que ver si se ahorra a largo plazo algo con tejas baratas cuando hay deben gastar quizá mucho más en tratar una población con cancer.

      Ahh bueno, es verdad que puede demorar treinta años en manifestar síntomas, dejemos entonces eso para el 2030. Esa es la fecha en que… de que era esa fecha que no me acuerdo?

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  • El uso del asbestos esta totalmente prohibido en los materiales de construccion en USA desde 1973. Aun hay mucho asbestos, pero la tendencia es eliminarlo en cuanto sea possible. Las tuberias de agua con asbestos aun existen pues si las tuberias no se dañan el asbestos no se incorpora al agua potable, pero no se pueden poner mas tuberias de ese material

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  • El principal -casi exclusivo- riesgo de los productos que contienen amianto, para sus usuarios, para los trabajadores que los fabrican, para los familiares de éstos, que conviven en su mismo hogar, y para los habitantes de los focos industriales de polución (astilleros, muelles de descarga en zonas portuarias, fábricas de textiles de asbesto, fábricas de productos de amianto-cemento, etc.), incluso fuera del perímetro de esos centros de trabajo, hasta en un radio de unos dos kilómetros, y en concordancia con la dirección de vientos predominantes en cada uno de esos lugares, no es la asbestosis (fibrosis del tejido pulmonar), sino el cáncer llamado mesotelioma (pulmonar, peritoneal, pericárdico, o de la túnica de los testículos), porque para desencadenarlos, varias décadas después de la exposición, bastan con concentraciones débiles en suspensión en el aire, con dosis mínimas, con exposiciones breves, esporádicas o incluso puntuales o únicas, como suelen ser las no ocupacionales. EL ASBESTO ES UN FORMIDABLE PROBLEMA DE SALUD PÚBLICA, y no meramente de salud laboral, pese a que la mayor parte de las muertes se dan en sus trabajadores. No promover su prohibición, ES UNA ABSOLUTA IRRESPONSABILIDAD.

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  • La critica es muy buena, pero sin al menos una propuesta de solución alternativa, es palabra que el viento se lleva.
    ?Existe alguna alternativa rápida para que la gente pueda dormir bajo un techo sin mojarse y coger una pulmonía que mata primero que el cáncer?

    A mi no me gustan las tejas infinitas, dan un calor de infierno, pero junto a la crítica hay que poner las soluciones, o al menos las potenciales soluciones.
    ?Quizás petrocasas? ?Es viable esto económicamente?

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